close
close

Bidens persconferentie zal een belangrijke test voor hem zijn. Maar hij is geen meester van het grote retorische moment

WASHINGTON — President Joe Biden heeft donderdag een nieuwe kans om het Amerikaanse publiek te bewijzen dat hij in staat is om nog eens vier jaar te dienen nadat zijn schokkende debatflop de toekomst van zijn presidentschap in twijfel trok. Maar Biden staat niet bekend als een meester van het grote retorische moment en zijn recente schoonmaakpogingen zijn ontoereikend gebleken.

Biden, 81, sluit de NAVO-top in Washington af — een evenement dat bedoeld is om zijn leiderschap op het wereldtoneel te laten zien — met een zeldzame solopersconferentie. Zijn uithoudingsvermogen en effectiviteit liggen onder een vergrootglas als nooit tevoren en hij worstelt om de paniek van de Democratische Partij over zijn kansen in november te onderdrukken.

Biden kan op basis van veel statistieken, van banengroei en belangrijke wetgeving tot de uitgebreide transatlantische alliantie, wijzen op successen tijdens zijn ambtsperiode. Maar waar hij soms heeft gefaald — spectaculair, in het geval van het debat — is bij een bepalend onderdeel van de rol die niet in de officiële functiebeschrijving staat: het leveren van inspirerende redevoeringen die de aandacht en het respect van de natie afdwingen.

Biden heeft geprobeerd zijn prestaties te verbeteren sinds het debat, maar zijn vervolginterview op ABC vorige week was teleurstellend. Niets wat hij heeft geprobeerd lijkt de bloeding te stoppen, waarbij meer wetgevers hem oproepen om af te treden vanwege zorgen dat hij het Witte Huis terug zou kunnen geven aan voormalig president Donald Trump.

Amerikanen hebben vaak minder waardering voor hun leiders vanwege wat ze doen, dan vanwege het gevoel dat ze hen geven. Bidens rampzalige debat heeft zijn partij dan ook tot in de kern geschokt.

“Het debat was een herinnering dat je zoveel beleid kunt voeren als je wilt, maar wat het publiek ziet en hoort, kan belangrijker zijn”, aldus Julian Zelizer, de presidentiële historicus van Princeton.

Retoriek is verweven met het moderne presidentschap, van Franklin D. Roosevelts “Het enige waar we bang voor moeten zijn, is de angst zelf” tot Ronald Reagans “Meneer Gorbatsjov, breek deze muur af!”

Het kan inspirerend werken in de nasleep van een tragedie, zoals de megafoontoespraak van George W. Bush op het rokerige puin van Ground Zero, en een door oorlog en recessie vermoeid land helpen zijn gevoel van eigenwaarde te hervinden, zoals Barack Obama’s “Yes we can!” Zelfs Donald Trumps “Make America Great Again”-kreet weerspiegelde het temperament van de geagiteerde natie.

“Mensen zagen Trump als een weerspiegeling van een turbulenter, chaotischer en bozer land”, zei Zelizer. “Kiezers zien Bidens kwetsbaarheid misschien als een symbool van zwakte of een eigen soort instabiliteit.”

Biden kan een goede speech geven — zijn State of the Union-toespraak eerder dit jaar hielp twijfelaars over zijn levensvatbaarheid als kandidaat tot bedaren te brengen. Maar zijn kracht als president en politicus is hoe zijn menselijkheid in intieme settings weerklank vond bij kiezers, en de kracht van zijn persoonlijke verhaal en nuchtere roots.

Toch zullen zulke momenten, privé of voor een klein publiek, zeker minder mensen bereiken dan de tientallen miljoenen die zijn gevecht met Trump hebben bekeken, ook al worden ze via sociale media uitvergroot, zoals Bidens team hoopt.

Ondanks de vele oproepen van sommigen in zijn partij om opzij te stappen, heeft Biden zich vastgebeten. Hij blijft volhouden dat hij de beste Democraat is om Trump te verslaan, wiens kandidatuur hij een existentiële bedreiging voor de democratie noemt.

We zullen zijn persconferentie nauwlettend in de gaten houden, want hij is in staat snel te denken, toont dynamiek en geeft duidelijk aan dat hij nog steeds in staat is om de klus te klaren en de wedstrijd opnieuw te winnen.

Zelfs vóór het debat behaalde Biden vaak overwinningen als president, ondanks zijn onvermogen om ze te verkopen aan een sceptisch publiek. In de aanloop naar zijn confrontatie met Trump heeft hij historisch lage goedkeuringscijfers voor een Amerikaanse leider. En hij is er niet in geslaagd het pessimisme van de kiezers over de richting van het land te overwinnen en een meerderheid van de kiezers in zijn eigen partij geloofde al dat hij te oud was om het land effectief te leiden.

Het debat heeft Biden niet geholpen om de race tegen Trump nieuw leven in te blazen, maar heeft juist de reeds bestaande angsten van kiezers over hem bevestigd, aldus Allison Prasch, hoogleraar retorica aan de Universiteit van Wisconsin in Madison die onderzoek doet naar presidentiële communicatie.

“De president is een symbool”, zei ze, eraan toevoegend dat Amerikanen vaak naar de president kijken als een spiegel om hun hoop en hun angsten te overdenken.

“Je zou kunnen stellen dat wanneer je een president ziet die er zwak uitziet en moeite heeft met het uitvoeren van een aantal basistaken van het presidentschap, je vragen hebt over de staat van de natie”, zei ze.

Ze vergeleek zijn recente aarzelende publieke opmerkingen met zijn campagneboodschap van vier jaar geleden.

“In 2020 beloofde hij zelfvertrouwen te tonen in het aangezicht van chaos. Hij zei: ‘Ik ben deze stabiele kracht'”, zei Prasch. “Als je jezelf zo profileert en je doet het tegenovergestelde in dit debat, dan is dat precies waarom dit zo schokkend was voor het publiek.”

Medewerkers en bondgenoten van Biden reageerden op het debat met een reeks openbare verklaringen waarin ze Bidens geestelijke gesteldheid en geschiktheid voor de baan verdedigden. Ze richtten zich daarbij met name op de grote beslissingen van het Witte Huis, in plaats van op zijn vermogen om deze aan de massa over te brengen.

“Ik heb geen enkele reden gezien om zijn helderheid, zijn begrip van de context, zijn onderzoekende aard en de mate waarin hij volledig de controle heeft over feiten en cijfers in twijfel te trekken of in twijfel te trekken”, zei John Kirby, woordvoerder Nationale Veiligheid van het Witte Huis, maandag.

Brett McGurk, de coördinator van het Witte Huis voor het Midden-Oosten en Noord-Afrika en veteraan van vier regeringen, zei dat hij zich nooit zorgen heeft gemaakt over Bidens besluitvorming.

Over Biden gesproken, vertelde hij aan The Associated Press: “Ik heb nog nooit een president gezien die niet voorbereid was, die niet weloverwogen was, die geen strenge vragen stelde aan de aanwezigen of aan een buitenlandse leider”, en voegde eraan toe dat Biden “soms beslissingen neemt die vaak moeilijke beslissingen zijn, en die hij vervolgens ook daadwerkelijk uitvoert.”

Hoewel Biden en zijn team sinds het debat een gezamenlijke inspanning hebben geleverd om zijn publieke zichtbaarheid te vergroten – die beperkt was door medewerkers die zich zorgen maakten over Bidens neiging tot blunders of misstappen – heeft hij bewezen wisselvallig en soms teleurstellend te zijn.

Tijdens zijn campagne in Pennsylvania op zondag hield Biden toespraken van minder dan 10 minuten in een kerk in Philadelphia en op een bijeenkomst in Harrisburg, maar besteedde hij drie keer zo veel tijd aan het nemen van selfies en het knuffelen van kinderen – het soort feelgood-content dat zijn politieke voorspoed altijd heeft versterkt.

Een telefonisch interview met MSNBC’s “Morning Joe” toonde Bidens verzet en afkeer van partij-“elites” toen hij beloofde in de race te blijven. In zijn openingstoespraak op de NAVO-top was Biden krachtig in zijn verdediging van de alliantie.

“Hoe meer hij campagne voert met kiezers, hoe groter het contrast en hoe makkelijker de keuze voor deze kiezers zal zijn: tussen Joe Biden, een fatsoenlijke man die vecht voor de middenklasse en een gestoorde miljardair als Trump die de ACA wil beëindigen en ons land in een dictatuur wil veranderen”, aldus campagnewoordvoerder Kevin Munoz, onder meer verwijzend naar de Affordable Care Act.

Maar toen hem in het ABC-interview werd gevraagd hoe hij zich zou voelen als zijn kandidatuur het Witte Huis terug zou geven aan Trump, gaf hij een verminkt en weinig inspirerend antwoord: “Ik zal het gevoel hebben dat zolang ik er alles aan heb gedaan en ik het beste werk heb geleverd dat ik kan doen, dat dit is waar het om draait.”

Colleen Long, AP-journalist, leverde een bijdrage aan dit rapport.

Back To Top